Le Merle Blanc, Brest
D'où vient ce nom ?


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Nul ne sait avec certitude d'où vient le nom de Merle Blanc, que porte peut-être depuis deux siècles un quartier de Brest. Plusieurs théories s'affrontent, que leurs partisans défendent avec d'autant plus de conviction qu'ils ne disposent d'aucune preuve.
En marge de ces controverses, on trouvera sur le site de l'associaton Brest à l'Oeuvre un bref conte poétique qui fait remonter l'appellation à la construction du chemin de fer, juste au-dessus du quartier, et à celle du port de commerce, juste en dessous ou presque.

Parmi les hypothèses qui se prennent au sérieux, une explication assez populaire localement fait intervenir une confusion phonétique avec le mot Maërl, qui désigne une algue rouge (Lithothamnion corallioides) à squelette calcaire ressemblant à du corail, commune en Rade de Brest et couramment employée comme amendement agricole. Le maërl aurait autrefois été régulièrement débarqué après dragage dans l'anse de Poullic al Lor, au pied du Merle Blanc, lorsque le port de commerce n'existait pas encore, et ce serait cette algue, blanchie au soleil, qui aurait donné son nom au quartier. Mais il existe bien d'autres lieux portant le nom de Merle Blanc, y compris fort loin de la mer comme à Tignes ou Épinal, pour lesquels une telle explication n'est guère envisageable. Faut-il vraiment croire qu'à Brest le Merle Blanc tire son nom d'une origine complètement différente de celle des autres noms de lieux semblables un peu partout ailleurs ?

Dans le quartier brestois du Merle Blanc en tous cas, le Merle européen (Turdus merula) est aujourd'hui encore un des oiseaux nicheurs les plus communs. Comme chacun sait, le mâle a normalement un plumage noir, avec un bec jaune orangé, et la femelle (la merlette) est d'un brun presque uniforme. Au hasard de la génétique apparaît cependant parfois un individu totalement ou partiellement albinos. C'est très rare, mais vous pouvez vous convaincre que cela existe en cliquant ici pour en voir des photos, dues à l'association toulousaine Tortilla Flat. Peut-être, il y a sans doute fort longtemps, un merle blanc a-t-il vécu dans le quartier, dont le souvenir se serait perpétué dans le nom du lieu. Plus récemment (vers 1975-1985), c'est sur le Plateau du Bouguen, à 2 ou 3 km vers le nord-ouest, que la présence de deux merles blancs nicheurs est successivement attestée à Brest, d'abord dans les broussailles du terrain vague où s'élevaient après la seconde guerre mondiale les baraques du relogement provisoire, puis dans les buissons bien ordonnés des jardins la Faculté des Sciences. Mais à la belle saison de l'an 2000 un merle albinos partiel, dont seuls les bords extérieurs de la queue étaient blancs, fréquentait assidûment notre quartier. Y reverrons-nous un jour un lointain successeur du mythique Merle Blanc qui lui a peut-être donné son nom ?

On dit parfois aussi que Merle Blanc était le nom d'un navire ayant fait naufrage au pied de la falaise note ]. C'est alors le nom du navire qu'il faudrait expliquer. Comme le titre de l'oeuvre musicale d'Eugène Damaré (1840-1919), ou celui du conte d'Alfred de Musset, ou encore celui du journal satirique qui paraissait à Paris entre les deux guerres mondiales, il pourrait avoir un sens plus ou moins symbolique ou proverbial. Le tout premier Dictionnaire de l'Académie, au 17ème siècle, donnait déjà "merle blanc" comme une locution désignant quelque chose de très rare ou d'introuvable, souvent particulièrement précieux. S'agissant d'un humain, on dit d'ailleurs souvent dans le même sens "un oiseau rare".

À cet égard en tous cas, un vieux quartier pittoresque est à Brest, ville presque rasée pendant la seconde guerre mondiale et reconstruite dans un style assez peu convivial, un véritable merle blanc. Quelle qu'en soit l'origine, le quartier mérite bien son nom. Il mérite aussi qu'on le protège et le mette en valeur.

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